La incertidumbre corporativa acerca de si el gobierno de Trump podrá cumplir con numerosas promesas —incluyendo reducciones de impuestos, asistencia sanitaria, una represión de China e infraestructura— ha obligado a muchas compañías a poner en suspenso importantes decisiones de contratación e inversión, potencialmente frenando una expansión económica que aparece lista para acelerar.

Una revisión de The Washington Post de docenas de conferencias en las últimas semanas entre directores ejecutivos y analistas muestra cómo la confusión de la formulación de políticas está paralizando a muchas compañías de tomar riesgos que en tiempos normales les ayudarían a crecer. Las teleconferencias se llevaron a cabo como parte de un ritual trimestral en el que los ejecutivos discuten el desempeño de su empresa y sus perspectivas para el futuro y dan voz a algunas de las razones por las cuales el crecimiento económico de

Estados Unidos ha sido tan débil en un momento en que la inflación y las tasas de interés siguen siendo históricamente bajas.

Una empresa manufacturera está teniendo dificultades para hacer adquisiciones porque otras compañías están esperando ver qué pasará con los incentivos fiscales.

Un ejecutivo de la plantilla dice que las empresas siguen dudando en impulsar la contratación hasta que sepan más sobre lo que Washington planea hacer en los temas de impuestos y regulaciones.

Un CEO de la industria financiera dijo que los inversionistas están nerviosos por las nuevas oportunidades debido a “la falta de claridad de Washington sobre la desregulación y la política tributaria”.

“Nunca he pasado por un momento como este, en cuestión política”, dijo el presidente ejecutivo de CSX, E. Hunter Harrison, a analistas durante una reciente conferencia para discutir el desempeño de su compañía ferroviaria. “Nunca soñé con una época así, por lo que no sé qué va a pasar en Washington y lo más aterrador es que tampoco creo que tengan idea”.

Muchos de los ejecutivos no culparon a Trump o al Congreso directamente por la incertidumbre, pero hicieron notar que las promesas hechas a principios de año no han llegado a buen término y podrían no llegar pronto.

“Lo que necesitamos es previsibilidad”, dijo Craig Arnold, director ejecutivo de Eaton a analistas.

Eaton es una firma de administración de energía que fue fundada en Estados Unidos pero ahora tiene su sede en Irlanda, donde los impuestos corporativos son más bajos.

“Creo que en este ambiente de incertidumbre (…) simplemente congela la comunidad de inversionistas, y creo que más que nada, lo que la comunidad de negocios necesita es cierta certeza sobre cuáles serán las políticas”, dijo Arnold.

Trump ha propuesto rebajar la tasa impositiva corporativa de 35 a 15%, reescribir las normas de salud, eliminar 80% de todas las regulaciones, endurecer las relaciones comerciales con China, México, Corea del Sur y Canadá y crear un paquete de infraestructura de 1 billón de dólares. Ha especulado acerca de promover a Gary Cohn, expresidente de Goldman Sachs, para convertirse en el nuevo presidente de la Reserva Federal, lo que podría tener un impacto directo en las tasas de interés futuras, y ha nombrado al excongresista Scott Garrett a para dirigir el Banco de Exportación-Importación que solía oponerse a la existencia de la agencia.

Estos cambios, si se siguen adelante, tendrían consecuencias importantes para la economía y para miles de empresas. Pero ahora están en el limbo de la política y no han llegado a buen término, ya que el presidente y el Congreso dirigido por los republicanos tratan de absorber las lecciones de su intento fallido de derogar y remplazar la Ley del Cuidado de Salud Asequible.

“Cuando la incertidumbre de las políticas aumenta, las empresas que están más expuestas a la política tienen un mayor retroceso”, dijo Steven Davis, profesor de negocios y economía internacional en la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago. Dijo que hay tantas políticas en el aire que “en este momento no está claro que sucederá mucho”, un sentimiento compartido por varios ejecutivos.

Arnold, el presidente ejecutivo de Eaton, dijo que era “difícil tomar en cuenta mucho al banco en términos de lo que hemos oído de la administración hasta la fecha en términos de su capacidad de conseguir la aprobación de la legislación”.

Las empresas parecían expresar la mayor confusión sobre lo que podría suceder en la política fiscal.

Scott Page, director ejecutivo de CoBiz Financial, una firma de servicios financieros con sede en Denver, dijo a los analistas que los bancos que dirige en Colorado y Arizona han “retirado” del financiamiento de proyectos públicos, esperando “hasta que haya mejor claridad de Washington DC sobre las tasas de impuestos corporativos”.

El vicepresidente ejecutivo financiero de BOK, Stacy Kymes, señaló en la llamada del banco de Oklahoma que los préstamos para proyectos comerciales e industriales “eran esencialmente planos”.

“Creemos que el ambiente incierto en Washington con respecto a la política tributaria está paralizando el crecimiento y que cierta certeza alrededor de la administración y la dirección futura del Congreso liberará nuevos acuerdos que están esperando”, dijo Kymes. La advertencia puede parecer extrañamente fuera de lugar cuando el mercado de valores está en niveles récord, el desempleo es bajo, y las ganancias de las empresas son altas, las cosas que Trump ha presumido durante semanas. Pero esa fotografía de la economía no cuenta toda la historia.

La economía está creciendo, aunque lentamente. La inflación es baja. Las tasas de interés son bajas. Pero la confianza empresarial, mucho más alta que durante la Gran Recesión, se ha retirado un poco desde junio. La confianza del consumidor estaba en un máximo de 12 años, pero también se ha relajado.

Las empresas están contratando, y la economía agregó 209,000 nuevos empleos en julio. Las empresas están invirtiendo. Pero las observaciones de los ejecutivos corporativos sugieren que podrían estar haciendo aún más. Varias empresas siguen dudando en expandirse, esperando a que los responsables de la formulación de políticas tomen más decisiones sobre cuestiones como impuestos y regulaciones. “El sentimiento sigue siendo alto entre nuestra base de clientes de mercado medio”, dijo Keith Waddell, presidente de Robert Half International, una empresa de dotación de personal. “Pero son tipos de esperar y ver, y todavía están esperando para ver”.

Muchas empresas tenían grandes esperanzas del plan de infraestructura prometido de Trump, pero ese esfuerzo se ha retrasado en parte porque la Casa Blanca no ha decidido cómo financiarlo o lanzarlo al Congreso. Eso significa que una serie de proyectos de infraestructura han sido marginados, dijo el presidente ejecutivo de Husqvarna, Kai Warn, a los analistas en su reciente llamada. Esta empresa sueca fabrica equipos eléctricos como sierras de cadena, cortadoras de césped y tractores de jardín, entre otras cosas, y tiene una gran presencia en Estados Unidos.

“Hubo una expectativa de que los esfuerzos de Trump se materializarían un poco antes”, dijo. “Eso no ha pasado, y ahora todo el mundo tiene otros proyectos que necesitan poner en práctica”.

John Wren, director ejecutivo de Omnicom Group, una firma de marketing global, dijo que muchas compañías se están evitando invertir en cosas como publicidad hasta que tengan una idea más clara de “dónde se mueve el gobierno”.

“No hay nadie que pueda mirar hacia fuera dos o tres años en este punto y decir con certeza que van a saber qué es la política tributaria, cuáles serán los costos de atención de la salud”, dijo.

“Creo que esto hace que muchas empresas se detengan en términos de las inversiones que están tratando de hacer, y la publicidad y el marketing son parte de lo que sufre junto con otras empresas, como ocurre”.

En algunos asuntos de Washington, como si los legisladores estarían de acuerdo en aumentar el techo de la deuda, los directores ejecutivos ni siquiera quieren especular.

Al presidente ejecutivo de JetBlue Airways, Robin Hayes, se le preguntó qué pasaría si habría un cierre del gobierno en octubre, una posibilidad real que afectaría a los aeropuertos y los viajes. “Evitaré las preguntas sobre el cierre del gobierno, si eso está bien”, respondió.

La Casa Blanca y los republicanos del Congreso están planeando hacer un gran empuje en su esfuerzo por reducir los impuestos en las próximas semanas, con el objetivo de volver a trabajar el código tributario por primera vez en 31 años, pero el paso de estos cambios será difícil porque todavía no han acordado en qué se parecen los recortes. Y la Casa Blanca también está prometiendo deshacerse de numerosas regulaciones de una manera que dice que ayudará a las empresas, pero este proceso podría tomar años y enfrentarse a retos burocráticos y legales. Mientras tanto, una serie de empresas están sentadas o planean seguir adelante, con cautela.

“Salimos de una elección y la gente estaba esperando para ver qué iba a pasar”, dijo

Gregory Sandfort, director ejecutivo de Tractor Supply Co., una cadena de mejoras para el hogar.

“Y creo que una vez que pasamos por ese ciclo, las necesidades del segundo trimestre surgieron y la gente regresó y compró. Me gusta el hecho de que pudimos mantener el negocio con grandes ventas, y que el consumidor ahora se siente cómodo. Esperemos que nada más en Washington pueda influir en la otra dirección”.

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